2 de diciembre de 2013

Purificación de agua

Por Lorna Guerrero
Académica del Departamento de Ingeniería de Ingeniería Química y Ambiental
Universidad Técnica Federico Santa María

Investigación busca reducir la presencia de nitrógeno y azufre en aguas residuales, mediante el proceso biológico de desnitrificación y utilizando un solo reactor, lo que se traduce en altos beneficios económicos y sanitarios para la industria.   

Reducir los costos de la eliminación de contaminantes presentes en aguas residuales industriales o del sector pecuario, es el principal objetivo del proyecto FONDECYT que desarrolla el Departamento de Ingeniería Química y Ambiental; y que se centra en el proceso de desnitrificación, es decir, la transformación del nitrato en nitrógeno gaseoso.

La “Bio-eliminación simultánea de nitrógeno y azufre en presencia y ausencia de materia orgánica compleja”, nombre de esta investigación, tiene como objetivo desarrollar una tecnología que permita coexistir dos tipos de poblaciones microbianas en un solo reactor, lo que se traduce en altos beneficios económicos y sanitarios para la industria alimentaria y pecuaria del país. Estos microorganismos son de tipo autótrofos, por lo que eliminan, además del nitrógeno, el azufre presente en grandes cantidades en las excretas, mientras que los otros, heterótrofos, eliminan de paso la materia orgánica. 

Hoy, la tendencia en todos los tratamientos biológicos donde se utilizan microorganismos, es utilizar un mismo reactor y es por eso que este proyecto se realiza mediante dos variantes de desnitrificación, indagando por turnos las condiciones y lapsos de tiempo requeridos por los dos tipos de microorganismos para efectuarla.

Si bien nuestro objetivo es aplicar este proyecto en aguas reales, nuestra labor, por ahora, se enfoca en estudiar en laboratorio los medios y condiciones ideales, para después ser aplicadas a un residuo conocido. En esta primera etapa, nuestra investigación se ha centrado en los purines de cerdo, que presentan altos niveles de contaminación por nitrógeno y azufre, y próximamente esperamos trabajar con la industria pesquera.

La implementación de este tipo de procesos puede significar un beneficio comparativo enorme en cuanto a costos de operación, pero especialmente de inversión y ya son varias las empresas interesadas en que se solucione el problema del nitrógeno.

Generalmente estos efluentes son utilizados en regadío, y es el SAG de cada región el que determina la cantidad permitida, mediante un Plan de Riego, y no necesariamente es la misma, varía de una región a otra. Esto de regar está muy limitado en países con normas estrictas, dada la contaminación de napas subterráneas que origina la presencia de nitrógeno y que a la larga, produce la eutrofización de ríos, lagos, etc.

 

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